单子是自然界的真正原子

17至18世纪德国哲学家莱布尼兹在其《单子论》中提出的关于万物构成的命题。关于自然界的原子要素,历来是哲学思考的一个难题。在莱布尼兹的时代盛行着一种机械唯物主义的原子学说,这种学说认为,作为构成万物的元素的原子,是一种不可分割的具有广延性的物质微粒。莱布尼兹指出,这不过是一种自相矛盾的说法,因为,既然原子具有广延性,那么,无论它占有的空间多么小,都是能够分割的,所谓物质的原子是说不通的。为了克服这种矛盾,莱布尼兹提出了他的单子说。在他看来,机械唯物主义仅仅从广延的规定性入手,是不可能真正得到最终的不可分割的点的。于是,莱布尼兹遍重辟蹊径,他力图用一种真正不可分的、不具有广延的量的规定性而只具有一定的质的规定性的“单子”来代替机械唯物论的原子的点。他强调,这种真正不可分的、没有广延的单子决不能是任何物质,而只能是一种精神实体。莱布尼兹认为,正是这种单纯的精神实体,即“单子”,才是“自然界的真正原子”,也正是这种精神性的单子,而不是物质性的原子,才是真正存在的实体。世界的万事万物都是由这种精神性的单子构成。
不难看出,莱布尼兹对单子的这种理解,确实克服了机械唯物主义原子说的自相矛盾性;他断定,按照原子论形而上学的物质观,是绝对找不到最终的不可分割的基本微粒的,这些都是他高出机械唯物主义的地方。但是,他用精神性的单子代替物质性的原子作为自然界的最基本的实体,虽然摆脱了机械唯物主义的局限性,可是最终却又陷入了唯心主义的藩篱之中,也不可能真正科学地解释事物的构成。莱布尼兹单子论中的诸多矛盾,都与他对单子本质的这种理解密不可分。

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